Елецкая земля по праву считается самой древней в Липецкой области, на которой появились первые поселения. Территорию нынешнего Елецкого района в древние времена составляли Воргольское и Елецкое удельные княжества, в которых имелось три города: Воргол, Елец и Талецк. В XII – XIV веках они были крайними в юго-восточных пределах Руси. Эти удельные княжества никогда не были самостоятельными, в разные времена являлись составной частью великих княжеств: Черниговского, Рязанского и, наконец, Московского.

С 1708 года территория района входила в состав Азовской (Воронежской) губернии, с 1778 года – в состав Орловской губернии.

Как административно-территориальная единица Елецкий район образован 10 июля 1928 года в составе Елецкого округа Центрально-Черноземной области (ЦЧО), в 1934 году вошел в состав, в 1937 году передан в состав Орловской области, с 1954 года – в состав Липецкой области. С 1965 года район имеет современные очертания границ.

Елецкий район расположен на западе области и граничит с Краснинским, Становлянским, Измалковским, Долгоруковским, Задонским районами Липецкой области.

Территория района – 1177,1 км². Население (на 01.01.2011) – 30,1 тыс. человек, которые проживают в 99 населенных пунктах. Плотность населения – 25,6 чел/км². Административным центром района является город Елец.

На территории района имеются крупные месторождения известняков, тугоплавких и керамзитовых глин, залегают железные руды. Елецкий район привлекает красивыми местами уникальных памятников природы. Здесь находятся два урочища заповедника «Галичья гора»: Воронов камень и урочище Воргольское, которое сравнивают с Саксонской Швейцарией. Причудливые древние скалы овеяны легендами и преданиями, карстовая пещера «Провальная яма», крупнейшая в Липецкой области, пользуется популярностью у спелеологов. Реки района Воргол, Быстрая Сосна, Пальна в весенний период имеют сходство с горными реками, а Ольшанская плотина на р. Быстрая Сосна образует порог третьей категории сложности, чем привлекает любителей водного туризма.

Елецкий район – это аграрный район. С давних пор выращиваемое на богатых черноземах зерно перерабатывалось здесь в знаменитую на всю Европу крупчатую муку. И сейчас район специализируется на выращивании ржи, пшеницы, овса, ячменя, гречихи, сахарной свеклы, овощных культур, садоводстве, переработке фруктов, птицеводстве и животноводстве.На весь мир известны промыслы района –елецкое кружево и елецкая рояльная гармошка, которая числится в каталоге ЮНЕСКО как прообраз аккордеона.

В Великую Отечественную войну Елецкий район был подвергнут оккупации. Свыше девяти тысяч ельчан погибло. Более восьми тысяч – награждено орденами и медалями, из них семнадцать человек были удостоены звания Героя Советского Союза, четверо стали полными кавалерами ордена Славы.

Под Ельцом в с. Екатерининское родились прозаик и переводчица Марко Вовчок (Мария Александровна Вилинская) и её брат писатель Дмитрий Александрович Вилинский, в имении Извалы – декабрист, поэт Федор Федорович Вадковский, в с. Казаки – поэт и прозаик Михаил Иванович Глазков.