Впервые Елец упоминается в Никоновской летописи в 1146 году. Он возник как город-крепость на границе с Диким полем, преграждая путь в русские земли половцам, печенегам, монголо-татарским завоевателям. Елец многократно разрушался, сгорал дотла, но из руин и пепла поднимался вновь и вновь.

Долгое время Елец был центром удельного княжества, находившегося в зависимости от черниговских, затем рязанских князей. В 1483 году елецкие земли вошли в состав Московского государства. В 1591 году в Москве приняли решение восстановить Елец для защиты центра России от крымских вторжений.

В первой четверти XVII века Елец становится уездным городом, крупным центром ремесленничества и торговли. В начале XVIII в. он вошел в Воронежскую губернию, в 1779 году – в Орловское наместничество.

В 1809 году император Александр I объявил обывателям некоторых городов «монаршую благодарность и признательность за великое служение России». В числе пяти провинциальных городов, которые император считал главными торговыми центрами России, был назван и Елец.

В конце XIX века в Ельце действовало несколько махорочных фабрик, чугунолитейные мастерские, мукомольные производства, более десятка кожевенных предприятий, пивоваренный, спиртоводочный, мыловаренные и салотопенные заводы. В 1888 году здесь был построен первый в России элеватор. Здесь раньше, чем во многих губернских городах, появился водопровод и была организована пожарная служба.

Во время Великой Отечественной войны Елец с октября 1941 по август 1943 года стал прифронтовым городом. С 5 по 9 декабря он был оккупирован фашистами и освобожден в ходе Елецкой наступательной операции. Бомбардировки продолжались вплоть до 5 августа 1943 года. Как железнодорожный узел Елец сыграл важную роль в снабжении советских войск в Курской битве. Родина достойно оценила боевые и трудовые подвиги ельчан:

  • 16 из них удостоены звания Героя Советского Союза и Российской Федерации,
  • 5 стали полными кавалерами ордена Славы,
  • 8520 были награждены боевыми орденами и медалями,
  • 6000 трудящихся города и района – медалью «За доблестный труд в Великой Отечественной войне 1941-1945 гг.»,
  • 194 работника елецкого железнодорожного узла получили звание «Почетный железнодорожник»,
  • 14 ельчан участвовали в параде Победы в Москве 24 июня 1945 года.

В 2007 году Ельцу присвоено почетное звание «Город воинской славы».

Современный город Елец – один из красивейших старинных русских городов, вошедших в состав образованной Указом Президиума Верховного Совета СССР от 6 января 1954 г. Липецкой области. Территория города (на 01.01.2011) составляет 65,1 кв. км, население – 108,3 тыс. человек. В городе развивается промышленность – от металлобработки до традиционных отраслей по переработке сельскохозяйственной промышленности. Всемирной известностью пользуется старинный кружевной промысел. С 2006 года на территории Ельца создается особая экономическая зона регионального уровня туристско-рекреационного типа «Елец».

Елец внесен в каталог ЮНЕСКО как город с богатым историческим наследием. Это единственный город Липецкой области, находящийся в списке 115-ти городов Российской Федерации, имеющих ценные в историческом, художественном и градостроительном отношении ансамбли и комплексы городской застройки, природные ландшафты, образцы древней планировки, а также археологический культурный слой, представляющий интерес.

Елец – родина многих известных общественных деятелей, деятелей науки и искусства. Среди них – композитор Т. Н. Хренников, художники В. Н. Мешков, Н. П. Ульянов, Н. И. Москалев, Т. Г. Юфа; актеры В. О. Масалитинова, Н. О. Массалитинов, Н. И. Дорохин, астроном Н. Ф. Боева, геолог-исследователь А. Д. Нацкий, полярный исследователь В. В. Гаврилов, здесь жил народный художник СССР Н. Н. Жуков.

В Ельце родились писатели-фантасты Александр Васильевич Барченко и Вадим Дмитриевич Охотников, публицист, прозаик и этнограф Дмитрий Гаврилович Булгаковский (настоящая фамилия Булгаков), поэтесса Варвара Александровна Бутягина, духовный писатель Лука Васильевич Ефремов, баснописец Александр Яковлевич Бакулин, прозаик, литературный критик Петр Иванович Кречетов, писатель, издатель, переводчик Вукол Михайлович Лавров, поэты Егор Иванович Назаров и Михаил Александрович Касаткин, поэтесса, литературовед Клавдия Николаевна Лаврова, поэт, прозаик и драматург Александр Андрианович Петров, поэт Игорь Андреевич Федорин, прозаик и драматург Зинаида Александровна Чигарева, прозаик Гавриил Николаевич Федотов.

В Ельце прошло детство прозаика Евгения Константиновича Горбова. В 80-х годах XIX века преподавал историю и географию в Елецкой мужской гимназии (ныне школа № 1) известный религиозный философ, литературный критик и публицист Василий Васильевич Розанов, в ней же учились лауреат Нобелевской премии писатель Иван Алексеевич Бунин, философ, богослов, публицист Сергей Николаевич Булгаков и писатель Михаил Михайлович Пришвин.

При обороне Ельца от конницы генерала Мамонтова в 1919 году погиб писатель Александр Александрович Вермишев.

С 1972 года в Ельце живет поэт Анатолий Михайлович Нестеров.