В 1897 году вступила в строй железнодорожная линия Елец – Касторная, в результате чего была образована станция, получившая название Тербуны по одноименному большому селу, расположенному в 20 верстах к востоку (ныне село Вторые Тербуны). Основателями возникшего поселения стали купеческие семьи из Ельца и Ливен.

Тербунский район был образован в июле 1928 года в составе Елецкого округа Центрально-Черноземного области. В 1934 году он вошел в состав Курской области. С образованием в 1954 году Липецкой области район был включен в её состав.

Район граничит с тремя областями: Орловской (Ливенский район), Курской (Касторенский район), Воронежской (Семилукский район) и в своей Липецкой – с Долгоруковским, Задонским, Хлевенским и Воловским районами.

Территория района – 1170,1 км². Население (на 01.01.2011) – 22,5 тыс. человек, которые проживают в 75 сельских населенных пунктах. Плотность населения – 19,3чел/км². Административным центром района является село Тербуны.

Территория района представляет собой многочисленные холмы, возвышающиеся над речными долинами. Район с запада и юго-запада окаймляет река Олым. Наиболее крупные реки – Олымчик и Снова. Озер, прудов мало. Лесная площадь незначительна. Наиболее распространенные полезные ископаемые – трепельные глины, кирпично-черепичное сырье, цветные пески.

На территории района расположены ландшафтно-геологические памятники природы: Тербунские песчаники, Конь-Камень, песчаники реки Олымчик, Апухтинские песчаники, ландшафтный памятник – Романов лес; дендрологические памятники: парк в селе Тульском и парк в селе Борки.

Основное сельскохозяйственное направление района – производство зерна, овощеводство, производство молока, говядины и свинины. В районном центре расположены Тербунский сыродельный и хлебозаводы, два элеватора, кирпичный и асфальтный заводы. На частных предприятиях выпускается мебель. Введена в строй солодовня пивоваренной компании «Очаково». На территории района создана особая экономическая зона регионального уровня промышленно-производственного типа «Тербуны». В районе насчитывается около 20 сельскохозяйственных предприятий, 68 предприятий общественного питания, 117 торговых и 25 предприятий по оказанию бытовых услуг.

Во время Великой Отечественной войны район дважды (в декабре 1941 года, в июне 1942 года – январе 1943 года) подвергался оккупации. Две наступательные операции были развернуты на его земле – Елецкая и Воронежско-Касторненская. Девять тербунцев в годы Великой Отечественной были удостоены звания Героев Советского Союза.

Тербунцы гордятся своими земляками. Трое из них – М. А. Букин, М. Т. Печерских и Г. Б. Пикалов – стали Героями Социалистического Труда.

В селе Борки расположен замок в готическом стиле, принадлежавший когда-то Великому князю Андрею Владимировичу Романову (двоюродному брату царя Николая II). Князь не жил в нём, но часто приезжал со своей будущей женой – балериной Большого театра Матильдой Кшесинской.

В Борках родился музыкант, сочинитель романсов Михаил Николаевич Офросимов.

В тербунской районной газете «Маяк» работал Юрий Васильевич Дюкарев.