Территория современного Задонского района в письменных источниках впервые упоминается в 1496 году подназванием Тешев, как одна из волостей Переяславль-Рязанского княжества. В 1571–1592 годах здесь располагались сторожи для защиты русских поселений от набегов кочевников. Указом Екатерины IIв 1779 году был образован Задонский уезд в составе Воронежского наместничества.

Задонский район был образован в мае 1928 года и до 1936 года входил в состав Воронежской области, затем Орловской, а с 1954 года – Липецкой области.

Район расположен в пределах Среднерусской возвышенности и находится в центре Липецкой области, поэтому граничит только с районами области – Хлевенским, Тербунским, Долгоруковским, Елецким, Краснинским, Лебедянским и Липецким.

Территория района – 1505,4 км². Население (на 01.01.2011) – 34,9 тыс. человек, которые проживают в одном городе и 122сельских населенных пунктах. Плотность населения – 23,2 чел/км². Административным центром района является город Задонск.

Водные ресурсы района представлены рекой Дон, пересекающей территорию района с севера на юг, и 8 реками, входящими в ее бассейн (Снова, Репец, Хмелинка и другие).Район располагает значительными запасами минеральных подземных вод и богат полезными ископаемыми – тугоплавкой глиной, строительным песком, технологическим известняком, строительным камнем.

Леса составляют более 16% угодий Задонского района, здесь имеются 2 охотничьих хозяйства, 2зоологических заказника («Задонский» и «Донской»), 9 памятников природы, 15 особо охраняемых природных территорий. В 20 километрах к северу от Задонска расположен центральный участок заповедника «Галичья гора», на противоположном берегу Дона находится Морозова гора, где произрастают растения, сохранившиеся с доледникового периода.

Экономика района имеет сельскохозяйственную направленность, специализируется на производстве мяса, птицы, овощей, семян, зерна. На территории района действуют 3 птицефабрики, подсобные хозяйства липецких предприятий, сельскохозяйственные кооперативы, фермерские хозяйства. Промышленность представлена предприятиями по переработке сельскохозяйственных продуктов. В 2006 году на территории Задонского района начала создаваться особая экономическая зона регионального уровня туристско-рекреационного типа «Задонщина».

Задонск является одним из центроврусского православия, который еще в позапрошлом веке называли «Русским Иерусалимом».В настоящее время в нёмтри действующих монастыря: Задонский Рождество-Богородицкий мужской монастырь, в который едут поклониться мощам святителя Тихона Задонского верующие со всех концов страны и из-за рубежа; и два женских – Свято-Тихоновский Преображенский и Тюнинский Богородице-Тихоновский.

В Задонском Рождество-Богородицком мужском монастыре похоронен герой русско-турецких и кавказских войн Н. Н. Муравьев-Карский, проведший значительную часть жизни в селе Скорняково. В монастыре останавливался ночевать писатель Максим Горький (Пешков Алексей Максимович), и впоследствии эпизод посещения монастыря вошел в его повесть «Исповедь», рассказы «У схимника» и «В ущелье» (из цикла «По Руси»).

За годы Великой Отечественной войны на фронт из Задонского района ушло более 13 тысяч человек, около 9 тысяч с полей сражений не вернулись. Пятнадцать задонцев были удостоены звания Героя Советского Союза, пятеро стали кавалерами ордена Славы трех степеней.

Задонская земля – родина поэтов Сергея Сергеевича Бехтеева (с. Липовка) и Михаила Васильевича Милонова (имение «Придонский ключ»), гидротехника, мемуариста Андрея Ивановича Дельвига (с. Студенец, ныне с. Донское), беллетриста Николая Федоровича Туровского (с. Покровское, ныне с. Репец), писателя-демократа Александра Ивановича Эртеля (д. Ксизово), поэта и прозаика Александра Дмитриевича Васильева (с. Яблоново), драматург, переводчик, театральный критик Александр Иванович Писарев и литературный критик, публицист Дмитрий Иванович Писарев (с. Писаревка).

В городе Задонске родился прозаик, драматург, очеркист Николай Алексеевич Задонский (настоящая фамилия Коптев), здесь жил в детстве и не раз приезжал по делам службы прозаик и поэт, драматург и публицист Андрей Платонович Платонов (настоящая фамилия Климентов), провел лето 1936 года поэт Осип Эмильевич Мандельштам. В с. Бутырки прошло детство прозаика Александра Александровича Владимирова.